Las Vegas Golden Knights treffer jackpot i Las Vegas

På tross av labre forventninger før sesongen virker det som NHL sitt yngste lag går videre til playoff-finalene.

Las Vegas er en by kjent for sine casinoer, spilleautomater og jackpot-vinnere, ikke for sine sportslag. Las Vegas har kjempet i flere år for å få gode sportslag til byen, som for eksempel fotballag under ledelse av David Beckham. Allikevel hadde nok de fleste slått seg til ro med at dette ville forbli en by oppgjort av casinoer, restauranter og gambling. Allikevel er det nå i ferd med å skje noe uhørt; lokalbefolkningen har plutselig fått et suksessfullt sportslag å heie på.

Et nytt lag med vind i seilene

Den fundamentale oppfatningen når det gjelder utvidelser av lukkede sportsligaer i USA er at de nye lagene trenger en god del år for å etablere seg, de skal rett og slett ikke være så gode. I starten må nye lag ofte slenge sammen et lag av uønskede spiller og unge talenter som ikke enda har erfaring. Som regel tar det en del år før disse yngre spillerne greier å etablere seg og klubben greier å hente inn erfarne og gode veteranspillere. Etter hvert som NHL har blitt utvidet fra 21 lag i 1990 til 31 lag i 2018 så har det vært bortimot null lag som har hatt suksess de første årene.

Det nyeste tilskuddet fra spilleautomatenes land, Las Vegas, har allikevel vist seg å være et overraskende unntak fra denne tradisjonen. Etter å ha debutert i oktober 2017 så har de vunnet åtte av deres ni konkurranser. 32 kamper inn i sesongen ligger de langt foran sammenlignbare nye lag. Deres statistikk, 21-9-2, taler for seg selv. De befinner seg i topp-fem i NHL. For å sammenligne kan vi se på den første sesongen til, nå suksessfulle, Sharks: De vant kun 17 av 80 kamper i sin første sesong. Las Vegas har dermed lyktes med å utfordre oppfatningen man har av nye lag og deres potensiale.

Hvor finner de spillerne?

Den vanligste hindringen for nye lag i ligaer som NHL er rett og slett at det er vanskelig å finne gode nok spillere når man starter et helt nytt lag fra bunnen av. Golden Knights sin evne til å bygge et konkurransedyktig lag er delvis et resultat av ledelsens forhandlingsevner og delvis grunnet en overraskende vennlig «friendly player» seleksjonsprosess. Sistnevnte er heller ingen tilfeldighet, siden NHL ikke har noen planer om å stoppe utvidelsen av ligaen med 31 lag. NHL vil at nye lag skal greie seg og vet at suksessen til «casino-laget» vil sørge for at det blir attraktivt å fylle den 32. plassen i ligaen. Det er allerede byer som er interesserte, deriblant Quebec City, Seattle og Houston.

Til forskjell fra tidligere utvidelser av ligaen, som regel skjer dette to lag av gangen, så trengte ikke laget fra byen kjent for sine kortlevde bryllup og spilleautomater å konkurrere om spillere med et annet nytt lag. NHL lot Las Vegas-laget velge en «ubeskyttet» spiller fra hver av de eksisterende NHL-lagene. Allikevel var det ikke akkurat «Fantasy Hockey», siden Las Vegas ble nektet tilgang til hundrevis av de beste spillerne i ligaen.

Allikevel muliggjorde disse reglene at spillerne de hentet inn ikke var totalt «outsidere» i lagene sine. Las Vegas valgte ikke ut spillere med intensjonen om å heve markedsverdien til et hypotetisk 32. lag i ligaen. I stedet prioriterte de hovedsakelig klubbens langsiktige økonomiske helse, på bekostning av play off-finalene i 2018, trodde de. Det viser seg allikevel at klubben har fått i både pose og sekk. Laget greier overraskende nok å komme seg til play off-finalene og har evnet å bygge et lag av talenter som har en lang fremtid foran seg.